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[ FISICA ] QUEGLI ASCIUGAMANI TROPPO RIGIDI
 
Perché gli asciugamani di cotone si irrigidiscono quando vengono asciugati all’aria? È uno dei crucci più diffusi tra coloro che, per motivi economici o di spazio, non possono permettersi un’asciugatrice in casa. Una recente ricerca, condotta dalla Kao Corporation – società giapponese produttrice di ammorbidente – in collaborazione con l’Università di Hokkaido in Giappone, ha dato la risposta al quesito, svelando un fenomeno fisico tanto interessante quanto semplice da comprendere.
 
La causa della rigidità post asciugatura sembrerebbe essere causata da una piccola quantità d’acqua residua che "incolla" le fibre di cotone le une alle altre. Anche nei climi più secchi, il cotone trattiene naturalmente l'acqua perché il suo componente principale – la cellulosa – ne attira le molecole; a 25 °C e 60% d’umidità relativa, circa l'8% del peso del cotone è costituito da acqua. Lo studio giapponese ha ora dimostrato come quest'acqua, “spalmata” sull’intera superficie delle fibre di cotone, agisca a livello molecolare durante l’essiccazione all'aria.

Quest'acqua – che gli esperti definiscono “legata” – presenta un particolare stato viscoso, che la rende molto diversa dall’acqua normale e la porta ad agire in qualche modo come una lacca per capelli. Nella lacca, una sostanza collosa unisce le fibre dei capelli; analogamente, in un asciugamano steso all'aria, l'acqua “legata” tiene insieme le fibre di cotone attraverso una rete di forti legami – detti “legami idrogeno” – che si instaurano sia tra le molecole d'acqua stesse che tra quelle dell'acqua “legata” e le molecole della cellulosa.
 
Lo stesso studio ha dimostrato come applicando una forza meccanica – simile a quella centrifuga che agisce sui vestiti all’interno di un'asciugatrice – il tessuto degli asciugamani torna a essere più morbido e il gradevole effetto lanuginoso viene ripristinato. Questo grazie al fatto che l’azione meccanica contribuisce a rompere i “legami idrogeno”. Un valido suggerimento pratico è quindi quello di sottoporre gli asciugamani a energici e periodici scossoni durante la fase di asciugatura.     


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[ ASTRONOMIA ] COVID-19, PIANETA TERRA IN LOCKDOWN

Nei mesi passati, mentre il virus Covid-19 imperversava gettando in un caos senza precedenti l’intera popolazione terrestre, i Governi di tutto il mondo hanno chiuso le loro scuole, hanno fermato le attività non essenziali e hanno chiesto ai loro cittadini di rimanere a casa il più possibile. In altre parole, c'è stata molta meno attività umana sul nostro pianeta, il che ha portato a un calo sensibile dell'attività sismica.

Sembra incredibile, ma mentre un singolo calpestio o il rimbombo di un camion solitario lungo un'autostrada producono effetti trascurabili, le vibrazioni combinate di miliardi di piedi e ruote possono essere intercettate dai sismografi più sensibili del mondo, quantificate sotto forma di un continuo ronzio di sottofondo nei rivelatori: un sottofondo che, secondo gli scienziati del Royal Observatory del Belgio a Bruxelles e del California Institute of Technology di Pasadena, si è ridotto di oltre il 30% da metà marzo a fine aprile, periodo in cui è stato imposto il lockdown a livello planetario.

In sintesi, i dati più puliti ottenuti dalle stazioni sismografiche – effetto inaspettato dello smart working, praticato da una grossa fetta della popolazione terrestre – potrebbero portare a una migliore comprensione di numerosi fenomeni sul pianeta Terra, dall'attività vulcanica ai cambiamenti nelle principali falde acquifere.
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